Timo van der Marel klaar voor de start in de Rally van Portugal

Met niet minder dan vier Nederlandse rallytoppers onder de 57 ingeschreven equipes start komende week de Rally van Portugal, de vierde ronde van het WRC. Daarmee heeft Nederland - behalve 'gastland' Portugal - de meeste ijzers in het vuur. En niet de minste. Peter van Merksteijn jr (Citroën DS3 WRC) en Dennis Kuipers (Ford Fiesta RS WRC) rijden met de grote kanonnen mee voorin het veld. En KNAF Talent First rijder Kevin Abbring begint met zijn Skoda Fabia S2000 onder de vlag van Volkswagen Motorsport ook tot de vaste waarden in het WRC te horen. In de WRC Academy, waarin met identieke Ford Fiesta's R2 zal worden gestreden door 13 jonge talenten, gaat Timo van der Marel dit seizoen namens KNAF Talent First voor de hoogste eer! Mede dank zij NOC*NSF kreeg Timo van der Marel de financiën rond en zal hij met navigator Erwin Berkhof opnieuw meedoen in de WRC Academy: "Vorig jaar hadden we wat technische problemen en moesten we nog veel leren; met die ervaring op zak hopen we dit jaar hoge ogen te kunnen gooien, ook al omdat we in vier van de zes rally's dit seizoen ook vorig jaar al zijn gestart," aldus Timo van de Marel vlak voordat hij naar Portugal vertrok om aan de verkenning van de zware gravel rally te beginnen.

Timo van der Marel
De 22-jarige Timo van der Marel uit Leusden, winnaar van de KNAF Talent First selectie 2008, voldoet aan de gestelde criteria om opnieuw deel te nemen aan de FIA WRC Academy, dé opleidingsklasse die de FIA in 2011 in het leven heeft geroepen. De jonge deelnemende coureurs hoeven zich geen zorgen te maken over de preparatie van de auto's, want dat wordt allemaal centraal geregeld. Er wordt gereden met 170 pk sterke Ford Fiesta's R2 (1.600 cc), die voor alle deelnemers gelijkwaardig zijn en worden gerund door M-Sport. Er staan 6 WRC rally's op de kalender in 2012 (Portugal, Griekenland, Finland, Duitsland, Frankrijk en Spanje). Timo van der Marel heeft niet stilgezeten deze winter: "Ik heb best een drukke tijd achter de rug met alle voorbereidingen en afgelopen weekeinde in Emmeloord heb ik bij de start van het Nederlands Rallykampioenschap alvast wedstrijdritme opgedaan in de Nissan 350Z Challenge." En dat ging prima: Timo van der Marel en zijn Australische navigatrice (en vriendin) Rebecca Smart eindigden op de 9e plaats in het algemeen klassement en 1e in de klasse. "Maar nu kijk ik enorm uit naar ons tweede seizoen in de WRC Academy. De Ford Fiesta krijgen we pas in Portugal weer in handen, dus we hebben niet kunnen trainen. Wel ben ik samen met mijn trouwe sponsor Ruben Anders van Trimline bezig geweest om de nieuwe decoratie voor de 2012 auto te ontwerpen." Ruben Anders zal die komende week hoogstpersoonlijk in Portugal aanbrengen op de Ford van Van der Marel/Berkhof. "We hadden richtlijnen van M-Sport over de decoratie, maar uiteindelijk zijn zowel Timo als ik tevreden over ons ontwerp, waar uiteraard voor het KNAF Talent First logo een opvallende plaats is ingeruimd," aldus Ruben Anders. Behalve in de WRC Academy en de Nissan 350Z Challenge neemt de Timo van der Marel ook deel aan de FIA Institute Young Driver Excellence Academy, het hoog aangeschreven opleidingsprogramma waaraan alleen op uitnodiging van de internationale autosportfederatie kan worden deelgenomen.

Vodafone Rally van Portugal
De Rally van Portugal is dit jaar anders van opzet dan voorheen. Hoewel het zwaartepunt van de rally wederom in de Algarve ligt en het servicepark opnieuw gesitueerd is bij het Algarve Stadion in Faro (waar in 2004 het EK werd gespeeld) krijgen de teams een zwaarder parcours voorgeschoteld. In plaats van 385 km aan klassementsproeven in 2011 telt de rally dit jaar 435 wedstrijdkilometers. De eerste krachtmeting is al op woensdag met de 5 km lange Vale do Judeu proef, donderdag gevolgd door de Super Special van Praca do Imperia in Lissabon. Vervolgens volgt de 300 km verbinding van Lissabon naar Faro, met 's avonds drie nieuwe en lastige proeven. Vrijdag, zaterdag en zondag staan er steeds 2 x 3 proeven in de Algarve te wachten.

timo van der marel pre-season 2012 500x333